The Mad Scientist
rating

Duur: 10 min. | Land: VS | Regie: Dave Fleischer, Dan Gordon, Seymour Kneitel | Cast: Bud Collyer, Joan Alexander | Scenarist: Bill Turner, Ted Pierce, Carl Meyer | Producent: Paramount Pictures | Productiehuis: Fleischer Studios

We schrijven 1941. Het Europese continent trilt onder eenTweede Wereldoorlog en de onrusten waaien over naar Amerika. Die angst, alsook de gevolgen van de jaren dertig crisis, vinden hun uiting in een escapisme dat de merchandise rond de comic books deed florereren: comic books als goedkoop, populair entertainment. En zo ook de Superman-verhalen, die niet veel later van het papier naar de radio worden vertaald, in een dagelijks uitgezonden 15-minuten durende serie. 
Het zijn diezelfde stemacteurs die in 1941 worden ingezet voor de geanimeerde verfilming van de Supermanreeks, onder leiding van Paramount. De Fleischer studio’s (bekend van Betty Boop en Popeye) werden aangesproken voor de uitwerking. Na wat over en weer geding tussen Paramount en Fleischer werd een budget van 50.000 dollar per kortfilm afgesproken, wat de reeks de kostelijkste animatie uit de filmgeschiedenis maakte (ter vergelijking: de duurste animatiefilms toen, van Walt Disney, waren gemiddeld de helft waard).

In deze eerste film, The Mad Scientist, wordt de basis gelegd voor de filmcult rond Superman, niet in het minst door de legendarische pose (de armen in de zij en een verbeten blik in de verte) en de memorabele quotes (het door Clark Kent kurkdroog geprevelde “This looks like a job for Superman”). Het is in de eerste twee minuten van deze pilot dat de afkomst van Superman uit de doeken wordt gedaan: van zijn geëxplodeerde thuisplaneet Krypton tot zijn jeugd op aarde als wees en zijn kantoorbaantje nu. De plot van deze eerste film effent het pad voor de volgende zestien Supermanfilmpjes in de reeks: een boosaardige snoodaard (hier de gekke wetenschapper) met een desastreus plan (vernielen van de wereld), het weerloze slachtoffer (sidechick Lois Lane wordt gegijzeld) en tenslotte de last-second redding door onze vertrouwde held. Dat alles ondersteund door erg orkestrale muziek en met een geslaagde film noir-afsmaak.

Een classic zoals er weinig anderen bestaan, een voorloper voor menig superheldenfilms en een smaakvol snoepje voor de comic fan
Oké, over de kwaliteiten en technieken van deze eerste animatie uit de reeks kan gediscussieerd worden: van het lamentabele zweven (eigenlijk eerder een springende Superman), de onuitgewerkte achtergronden tot de starre bewegingen. Ondanks de budgetten blijkt de animatie veel minder verfijnd dan andere cartoons van die tijd (zoals bijvoorbeeld het hierboven aangehaalde Betty Boop), de plots voorspelbaar en de conversaties nogal inhoudsloos. Maar de nostalgische charme en het epische verteltempo maken het tot een must watch in de populaire filmcultuur, waarbij deze kortfilm staat genoteerd als eerste geanimeerde superheldenstrip ooit.
 
The Mad Scientist werd in 1941 genomineerd voor een Oscar maar moest die uit handen geven aan een Disneyproductie (Lend a Paw). Ondanks dat alles blijft The Mad Scientist, als startfilm van de eerste geanimeerde Supermanreeks, een classic zoals er weinig anderen bestaan, een voorloper voor menig superheldenfilms en een smaakvol snoepje voor de comic fan. 
 
Sarah Skoric